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La historia de los Palillos Chinos

La historia de los utensilios para comer está llena de inventos, y la historia de los palillos Chinos es sin duda uno de ellas. Creado en China durante el reinado de la dinastía Shang entre 1766 y 1122 a.C., este innovador instrumento para comer pasó por muchos cambios de diseño y tradición, convirtiéndose finalmente en uno de los principales utensilios de mesa en las regiones modernas de China, Mongolia, Japón, Corea, Laos, Tailandia, Vietnam y Birmania.

Se desconoce el origen exacto de los palillos chinos, pero los científicos debaten que su creación procedía de China central o de zonas del Tíbet y Nepal que tenían una estrecha relación con las poblaciones chinas Han. En los registros históricos del siglo II a.C. se menciona que el último rey de la dinastía Shang utilizó palillos de marfil alrededor del 1100 a.C. y esa pista da la posibilidad de que los palillos de madera se introdujeron unos 500-1000 años antes.

Palillos chinos en un bol

El par de palillos más antiguo, hecho de bronce, fue excavado en las ruinas de 3200 años de la ciudad de Yen, cerca de la moderna Anyang, Henan. El tamaño, material y diseño de esos primeros palillos sugieren que no se usaron inicialmente como un utensilio para comer, sino más bien como una herramienta para cocinar, avivar el fuego, servir o agarrar trozos de comida. Con el paso de los siglos, el material para crear palillos en las cortes chinas cambió. Los palillos de bronce llegaron durante el reinado de la Dinastía Zhou Occidental (1100 a.C. – 771 a.C.), los palillos de laca con el Han Occidental (206 a.C. – 24 d.C.), y los palillos de oro y plata con la Dinastía Tang (618 a.C. – 907 d.C.).

Los palillos de plata recibieron mayor atención y popularidad debido a la creencia de que podían detectar el veneno en la comida. En realidad, la reacción química entre algunos venenos favoritos de esa época (arsénico, cianuro) y algunos alimentos (huevos podridos, cebolla, ajo) creó el sulfuro de hidrógeno que cambió los colores de los palillos de plata. Otros materiales más caros incluían jade, oro, bronce, ágata, coral, marfil y latón.

Hacia el año 500 d.C., los palillos se extendieron lentamente por toda Asia y llegaron a Vietnam, Corea y Japón.

Durante esos primeros días, los japoneses consideraban los palillos como artículos sagrados y sólo se usaban en ceremonias religiosas. Después de varios siglos su diseño cambió de un diseño de dos piezas unidas de bambú a un aspecto más moderno de dos palos separados, y en el siglo 17 los fabricaron con madera lacada.

Set de palillos chinos

Palillos chinos

Muchos se preguntan cómo es que el palillo se ha vuelto tan popular en Asia. Esto sucedió por muchas razones, pero la más importante fue la tradición de cocinar alimentos que ya estaban cortados en trozos pequeños (eliminando así la necesidad de usar cuchillos en la mesa) y que eran perfectamente adecuados para ser manipulados con palillos. Los palillos modernos difieren en su diseño de un país a otro.

El diseño chino más popular se llama Kuai-Zi (que significa “pequeños compañeros rápidos”) – son de 9 a 10 pulgadas de largo, de forma rectangular y con extremos romos.

Los palillos japoneses son más cortos y con extremos finamente puntiagudos.

Actualmente, Japón y China son los mayores usuarios de palillos.

Japón usa más de 24 mil millones de pares anualmente, y China más de 45 mil millones.

Para regular mejor su fabricación y reducir el impacto en el medio ambiente, el gobierno chino impuso un impuesto más alto a todos los palillos no reciclables.

Esta táctica mejoró enormemente el impacto ambiental de este utensilio para comer, que actualmente exige 25 millones de árboles cultivados al año.

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